Cambios Climáticos: El origen del Sahara

Durante el Plioceno, el clima de África Oriental se volvió más seco, favoreciendo la expansión de la sabana y la proliferación de los bóvidos, coincidiendo también con la época de evolución de los homínidos a partir de los simios arborícolas, que tuvieron que adaptarse a caminar erguidos, al ser los árboles cada vez más escasos (Kerr, 2001).

La hipótesis que explica en parte el origen del Sahara apunta a la colisión de la placa India con la Asiática, que produjo el levantamiento de la cordillera del Himalaya. Esta cordillera genera grandes masas de aire cálido y seco que ascienden por su ladera Sur, durante el verano. Estas masas de aire cálido y seco, al no poder sobrepasar la cordillera y continuar hacia el Norte, ascienden en altura y la rotación terrestre y los vientos alisios que produce, desplazan este aire cálido y seco hacia Arabia y el Norte de África, bloqueando la entrada de masas de aire húmedo del océano índico.

Hace 2,8 millones de años, terminando el Plioceno, comienzan períodos fríos y áridos en el área posiblemente causados por la formación de nuevos territorios isleños en Indonesia, como la isla de Timor, provocados por el desplazamiento de Nueva Guinea  y Australia hacia el Norte (Colisión de la placa Indoaustraliana con la placa Pacífica produce un levantamiento tectónico en la zona), dificultando el paso de la corriente muy cálida del Pacífico Sudecuatorial, que discurría entre Nueva Guinea y Australia pasando por el mar de Timor (al Noroeste de Australia) causando el enfriamiento del Indico y por la tanto la formación de menos nubes sobre él. Actualmente predomina la entrada al Indico de la corriente menos cálida del Pacífico Norecuatorial.

En resumen: la deriva continental a miles de kilómetros del Sahara y el consiguiente levantamiento tectónico de Nueva Guinea y alrededores, modificaron las corrientes marinas y los vientos que entran al Sahara desde el Indico, disminuyendo estos su capacidad higrométrica.

corriente marina  Circulación-de-Cinturón-Transportador

*El hundimiento de las corrientes de agua fría y muy salada (por lo tanto más densa), en los mares polares, produce un arrastre, que sumado al mayor calor del Sol recibido cerca del ecuador y sumando también la fricción de los vientos sobre los océanos, transmiten la energía que hace funcionar y da forma a las corrientes oceánicas, que distribuyen el calor del Sol hacia las latitudes polares, homogeneizando y regulando las temperaturas en la superficie terrestre.

Zona de convergencia intertropical    Vientos alisios

*Los vientos alisios, en el hemisferio norte, soplarían de norte a sur, pero la rotación de la Tierra hacia el este, los desvía hacia el oeste porque la inercia de la atmósfera hace que esta gire más lentamente que la rotación terrestre, que le imprime cierto giro por fricción de las capas atmosféricas entre ellas y con la superficie terrestre.

Además de que el Sahara es una gran extensión continental, que se encuentra bajo el paralelo 30º donde las altas presiones son persistentes, lo que dificulta la entrada de nubes. En contraposición, la Zona de Convergencia Intertropical con bajas presiones, situada sobre el ecuador, el encuentro de los vientos alisios de ambos hemisferios forman corrientes de aire ascendente, donde se juntan grandes masas de aire cálido y húmedo provenientes del norte y del sur de la zona intertropical.

Zona de convergencia intertropical veranos

Otra explicación más moderna (Sepulchre, 2006) atribuye la aridificación al levantamiento tectónico de la región, ocasionando una reorganización de los vientos y a la reducción del acceso de aire húmedo del Indico en el Sahara. Según estos investigadores el proceso de cambio topográfico y desviación de los vientos habría comenzado ya en el Mioceno final, hace unos 8 millones de años.

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